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Valerius Flaccus Setinus Balbus, Gaius (69 - 96)

Argonautica. Venezia, eredi di Aldo Manuzio e Andrea Torresano, 1523

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Gli Argonauti aldini
Valerius Flaccus Setinus Balbus, Gaius (69 - 96). Argonautica.. Venezia, eredi di Aldo Manuzio e Andrea Torresano, 1523

In-8° (mm 145x95). Segnatura: a-s8, t4. 146, [2] carte. Carattere romano e corsivo. Ancora aldina al frontespizio e al verso della c. t4. Spazi bianchi per capitali, con letterine guida a stampa. Esemplare in buono stato di conservazione, piccolo foro di tarlo al margine bianco inferiore delle carte, più evidente alle cc. n7, o7, p7, p8, r7, r8 e t4. Legatura secentesca in pergamena su piatti in cartone, dorso a tre nervi. Tagli spruzzati in marrone. Contropiatti e carte di guardia rinnovati. Il numero ‘242' vergato da antica mano in inchiostro al frontespizio; il numero ‘798' al piede del dorso.

Provenienza: al frontespizio antica nota di possesso in inchiostro erasa; il giurista, poeta e librettista Grazio Braccioli (1682-1752; nota di possesso manoscritta al frontespizio ‘1738 mei Gratj Braccioli I.V.D'); l'archeologo inglese Thomas Ashby Junior (1874-1931; ex libris al verso della carta di guardia anteriore).

Bell'esemplare, di interessante provenienza, della prima ed unica edizione aldina degli Argonautica, poema ispirato al celebre mito greco che la tradizione voleva essere stato originariamente cantato dal leggendario Orfeo. Gli Argonautica sono l'unica opera nota di Valerio Flacco, che dedicò il poema all'imperatore Vespasiano. Un riferimento all'eruzione del Vesuvio nell'anno 79 indica che la sua composizione – rimasta però incompleta a causa della morte del poeta – si estese anche al regno del successore di Vespasiano, il figlio Tito.

Il primo manoscritto degli Argonautica – contenente solo la prima metà del poema – fu scoperto nel 1416 dagli umanisti Poggio Bracciolini, Cencio Rustici e Bartolomeo da Montepulciano nel monastero di San Gallo in Svizzera. La versione più estesa fu invece individuata nel 1429 e trascritta da Niccolò Niccoli. Fu questo il testo ad essere successivamente dato alle stampe a Bologna nel 1474.

Il primo possessore noto dell'esemplare che qui si offre fu il giurista e scrittore ferrarese Grazio Braccioli, noto per aver composto il libretto per l'Orlando Furioso, il fortunato dramma in tre atti messo in musica da Giovanni Alberto Ristori (1692-1753) e per la prima volta rappresentato a Venezia nel 1713 al Teatro Sant'Angelo. Seguì nel 1714 una seconda rappresentazione, rivista dal celebre Antonio Vivaldi (1678-1741). La passione di Braccioli per i temi mitologici trova conferma in altri tre suoi libretti, composti tra il 1710 e il 1715: Il Crisippo, Calfurnia e Alessandro tra le Amazzoni.

Successivamente il volume fece parte della ricca biblioteca dall'archeologo e storico dell'arte Thomas Ashby Jr, che tra il 1906 e il 1925 fu alla guida della British School di Roma. Fu proprio tale istituzione ad acquisire nel 1931, parte della sua collezione di libri rari e di incisioni.

Adams V77; Ahmanson-Murphy 221; Renouard Alde, 97:3; A. H. Smith, Thomas Ashby 1874-1931, “Proceedings of the British Academy”, 17 (1931), pp. 515-541; R. Hodges, R. Visions of Rome: Thomas Ashby, Archaeologist, London 2000; M. Talbot, The Vivaldi Compendium, Woodbridge 2011, pp. 35-36.


Valerius Flaccus Setinus Balbus, Gaius (69-96 CE). Argonautica. Venice, Heirs of Aldo Manuzio and Andrea Torresano, 1523.

8° (145x95 mm). Collation: a-s8, t4. 146, [2] leaves. Italic and Roman type. Aldus's anchor on the title-page and on the verso of fol. t4. Blank spaces for capitals, with printed guide letters. Seventeenth-century vellum binding, spine with three raised-bands. Edges speckled brown. Pastedown and flyleaves renewed. A good copy, small wormhole in the lower blank margin of the volume, more evident on fols. n7, o7, p7, p8, r7, r8 and t4. The early inked number ‘242'on the title-page; the number ‘798' at the foot of the spine.

Provenance: early ownership inscription on the title-page (erased); the Italian jurist, poet and librettist Grazio Braccioli (1682-1752; ownership inscription on the title-page ‘1738 mei Gratj Braccioli I.V.D'); the British archeologist Thomas Ashby Junior (1874-1931; ex libris on the verso of the front flyleaf).

A nice copy, with a fascinating provenance, of the first and only Aldine edition of Valerius Flaccus's treatment of the famous Greek myth of Jason and his men, the Argonauts, traditionally ascribed to the mythical Thracian poet Orpheus.
The Argonautica represents the only known work by the poet of the Flavian period. Valerius Flaccus, who dedicated his poem to Emperor Vespasianus. The dedication suggests the composition began around 70 CE, and a reference to the eruption of Mount Vesuvius, which occurred in 79 CE, confirms it continued after Vespasian's death, into the reign of his son, Titus.
The poem was left unfinished, cut short by the poet's premature death. The first manuscript of Valerius Flaccus's Argonautica – containing only the first half of the poem – was discovered by humanist scholars Poggio Bracciolini, Cencio Rustici and Bartolomeo da Montepulciano in the monastery of St Gallen (Switzerland) in 1416, but it was subsequently lost. It was only in 1429 that a complete version of the Valerian Argonautica was found, which was then transcribed by Niccolò Niccoli to appear in print in Bologna in 1474, issued by Ugo Rugerius and Dominus Bertochus.
The first known owner of the copy presented here was the Ferrarese jurist and writer Grazio Braccioli, best known for having composed the libretto for Orlando Furioso, the successful three-act drama put to music by Giovanni Alberto Ristori (1692-1753) and first performed in Venice in 1713 at the Teatro Sant'Angelo, and then in 1714, revised by the celebrated Antonio Vivaldi (1678-1741). Braccioli's passion for the myth is further attested by three other libretti he composed between 1710 and 1715: Il Crisippo, Calfurnia and Alessandro tra le Amazzoni.
Later the volume entered the remarkable library amassed by the publisher, archaeologist, art historian and bibliophile Thomas Ashby Jr, former Director of the British School at Rome (1906-1925). Ashby Jr greatly enlarged the collection inherited by his father, Thomas Ashby Sr, and a significant number of his rare books were acquired – together with his large collection of prints and engravings – by the British School of Rome in 1931.

Adams V-77; Renouard Alde, 97.3; Ahmanson-Murphy 221; A. H. Smith, “Thomas Ashby 1874-1931”, Proceedings of the British Academy, 17 (1931), pp. 515-541; R. Hodges, R. Visions of Rome: Thomas Ashby, Archaeologist, London 2000; M. Talbot, The Vivaldi Compendium, Woodbridge 2011, pp. 35-36.

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