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Ochsenbrunner, Thomas (fl. ca. 1494).

Priscorum heroum stemmata Rome, Johann Besicken and Sigismundus Mayr, 18 February 1494.

€ 18.500
"I hardly remember to have seen a more tastefully printed little volume..." - Thomas Frognall Dibdin -
Ochsenbrunner, Thomas (fl. ca. 1494).. Priscorum heroum stemmata. Rome, Johann Besicken and Sigismundus Mayr, 18 February 1494.

4° (209x136 mm). Collation: a8, b-c6, d8. [28] leaves. Complete with fol. d8 blank; fol. a1r blank. Text in two columns, 27 lines. Type: 111R. On fol. a1v, two-sided woodcut ornamental border (from three blocks) and seven-line woodcut initial displaying the arms of the dedicatee, Cardinal Paolo Fregoso, the top panel containing a pair of compasses with the motto ‘PER NON FALLIR' flanked by two wolves, emblems likewise referring to the Fregoso Family (for identical emblems see the sumptuous Biblical manuscript produced for this family in the 1490s, now kept at the University of Glasgow Library, the accompanying commentary of which is preserved at the Biblioteca Ambrosiana, Milan). Four-sided ornamental woodcut border (from eight blocks) on fol. a2v. Full-page woodcut on fol. a4r within a frame formed by eighteen vignettes displaying different shields and devices, each bearing related captions: the central panel depicts Romulus asleep beneath an oak and its roots, with the inscription ‘QVERCUS. CAPITOLINA', on the back, various Roman monuments, all supplemented with captions in a scroll (at left, ‘CAPITOLIO' and ‘MONS TARPEIVUS'; at right, ‘TEMPLV. APOLLIS', ‘TEMPLVM IOVIS.', ‘MONS PALATINVS'); in the lower panel, a shield with the caption ‘ANCILAE' flanked by two blocks, each bearing the letters ‘I.H.I.S.' or ‘I.M.I.S'. Seventy-five woodcut vignettes in text: four larger vignettes measuring 60x47 mm at the beginning of books II-V showing Junius Brutus, Appius Claudius, Julius Caesar and Constantine; the other seventy-one small oblong vignettes of various Romans [repeats of thirteen different blocks]. Woodcut decorated initial on fol. a2v and fol. 44v, the latter on black ground. Nineteenth-century Parisian green crushed morocco signed by Trautz-Bauzonnet. Spine with six small raised bands; title and imprint in gilt lettering. Board edges gilt ruled, inside dentelles. Marbled pastedowns and flyleaves, pale red silk bookmark. A very good copy. On the blank recto of the first leaf, an early, possibly contemporary hand has annotated a list of four titles of books: ‘Arbor Capitolina. Sextus Rufus. Marsilij opuscula quaedam. Luciani quaedam traducti'. As the first title annotated in this list is Ochsenbrunner's Priscorum heroum stemmata, it may correspond to an index of editions once bound in a miscellany, likely all printed in the fifteenth century.

First edition of one of the few illustrated books of fifteenth-century Rome, a work that greatly influenced the Renaissance discovery of classical antiquity.
Thomas Ochsenbrunner, a Dominican friar from Basel, provides a compendium of the Roman history, from its legendary founder Romulus down to the time of emperor Theodosius (379–392). As the author states in his prefatory letter to Cardinal and Doge of Genoa Paolo Fregoso or Campofregoso (1427-1498), the survey is based on classical sources, and was primarily intended – like the widespread Mirabilia urbis Romae – for pilgrims and visitors, offering its audience a Christian reading of the history of the Eternal City.

The Priscorum heroum stemmata was printed by Johann Besicken, who had moved from Basel to Rome around 1485, in collaboration with another German printer active in the city, Sygismund Mayr. This partnership produced only four books, printed between 1493 and 1494, including an edition of the Mirabilia that appeared on 20 March 1494, a month after Ochsenbrunner's work. Mayr moved to Naples, while Besicken began collaborating with other printers then active in Rome, such as Andreas Freitag and Martinus de Amsterdam. After ca. 1501 Besicken worked alone, and he carried on his activity in this capacity until at least 1512.

The illustrations of the Priscorum heroum stemmata are of the greatest importance, especially the full-page woodcut depicting, at the centre, Romulus and the Quercus Capitolina, i.e. the great Oak Tree of the Capitol growing from his body. The iconograghy is that of the biblical Tree of Jesse – the father of King David – a well-established representation of lineage used for showing Christ's ancestors, widespread in late medieval monastic communities and particularly in the Dominican Order, as attested by a famous woodcut included in the Meditationes by Cardinal Juan de Torquemada, printed in Rome in 1467. In the Priscorum heroum stemmata, the standardized spiritual genealogy is re-interpreted for celebrating the glory of ancient Rome. Romulus is presented asleep, bearing the hasta Martis on a bed formed of various shields, while the Capitoline Hill and its temples are visible in the background; the head visible at right recalls the legendary discovery of a human skull (caput) in the hill, a tale also preserved in Livius' Decades. The central image is framed within a border formed by the shields of people from conquered regions and devices symbolising Rome and its military power, such as the Capitoline she-wolf nourishing the twins Romulus and Remus, Jupiter's thunderbolt, and the shield known as ‘ancilia' (mispelled as ‘ancilae' in the caption).


The ‘arboreal' character of this composition continues through the following seventy-five vignettes illustrating the text. The series of subsequent kings, emperors and other protagonists of Roman history are represented as fruits of the oak grown from Romulus, and therefore depicted as half-body figures sprouted from foliate calyxes, surrounded by branches and acorns. The style of this illustrative apparatus reveals the hand of a still unknown artist from the German area. The key is hidden in the rather enigmatic letters inscribed in the lower panel of the full-page woodcut depicting Romulus and the Quercus Capitolina, which can be read as either ‘I.H.I.S.' or 'I.M.I.S', the correct interpretation being still debated. The attribution to Jakob von Strassburg, advanced by Nagler and now generally adopted, is not entirely convincing, mainly for stylistic reasons. The two blocks bearing these letters were re-used – along with that depicting the ancilia shield – in various editions of the Mirabilia printed by Besicken, while the border on fol. a2v also appears in the celebrated Secondo cantar de l'India by Giuliano Dati (cf. Sander 2360) dating to 1494/95, the printing of which is variously attributed to Besicken or to Andreas Freitag.

Appended to the work is a short epigram by ‘Andreas Praenestinus', who can confidently be identified with the antiquarian from Preneste Andrea Fulvio (ca. 1470-1527), a disciple of Pomponio Leto (1428-1498), who may be responsible for the elaborate iconographic program of the Priscorum heroum stemmata. Fulvio is also the author of the epigram on the title-page of the Opusculum de mirabilibus nouae & ueteris urbis Romae by Francesco Albertini, issued in Rome in 1510, a copy of which is included in this catalogue (see the complete description).

ISTC io00007000; GW M27428; HC 11934*; BMC IV 139; IGI 6945; Goff O-7; Rossetti 754; Sander 5022; Lippmann, Wood Engraving in Italy, p. 13; Nagler, Monogrammisten, III , p. 425; R. Weiss, “Andrea Fulvio antiquario romano (c. 1470-1527)”, Annali della Scuola Normale Superiore di Pisa. Lettere, Storia e Filosofia, s. II , 28 (1959), pp. 1-44; P. Veneziani, “Besicken e il metodo degli incunabolisti”, Gutenberg-Jahrbuch, 2005, pp. 77-99; M. Davies, “Besicken and Guillery”, in The Italian book 1465-1800, Studies presented to Dennis E. Rhodes on his 70th birthday, edited by D. V. Reidy, London, 1993, 35-54.

Ochsenbrunner, Thomas (fl. ca. 1494). Priscorum heroum stemmata. Roma, Johann Besicken e Sigismundus Mayr, 18 Febbraio 1494.


Prima edizione di uno dei rari libri illustrati del XV secolo stampati a Roma, un'opera che ha largamento influenzato la riscoperta - durante il Rinascimento - dell'antichità classica.
L'autore, Thomas Ochsenbrunner, era un frate domenicano originario di Basilea, che nel suo scritto offre un compendio della storia romana, dal leggendario fondatore della città di Roma - Romolo - fino ai tempi dell'imperatore Teodosio (379–392). Come l'autore dice nella sua lettera prefatoria - indirizzata al Cardinale e Doge di Genova Paolo Fregoso o Campofregoso (1427-1498) - l'opera si basa su fonti classiche ed ha quale intento - così come i diffusi e fortunati Mirabilia urbis Romae – di rivolgersi ai pellegrini e a tutti i visitatori dell'Urbe, offrendo una lettura in chiave cristiana della storia della Città Eterna.


ll volume dei Priscorum heroum stemmata fu stampato da Johann Besicken, che da Basilea si era trasferito a Roma intorno al 1485, in collaborazione con un altro stampatore tedesco attivo in città, Sygismund Mayr. Risultato di questo sodalizio fu la stampa di soli quattro libri, impressi tra il 1493 e il 1494, inclusa un'edizione dei Mirabilia apparsa il 20 marzo 1494, un mese dopo l'opera di Ochsenbrunner. Successivamente Mayr si spostò a Napoli, mentre Besicken iniziò a collaborare con altri tipografi allora attivi a Roma, come Andreas Freitag e Martinus de Amsterdam. A partire dal1501 circa, Besicken lavorò da solo, continuando la sua attività in tale veste almeno fino al 1512.
All'interno del volume le illustrazioni sono di massima importanza, in particolare la silografia a piena pagina raffigurante, al centro, Romolo e la Quercus Capitolina, ovvero la grande Quercia che cresce dal suo corpo. L'iconografia è quella biblica dell'Albero di Jesse – il padre del re Davide – e attinge ad una rappresentazione consolidata del ceppo, utilizzato per rendere visivamente gli antenati di Cristo. Essa era ampiamente diffusa nelle comunità monastiche tardomedievali e in particolare nell'ambito dell'Ordine domenicano, come attesta una famosa silografia inclusa nelle Meditationes del cardinale Juan de Torquemada, stampate a Roma nel 1467. Nei Priscorum heroum stemmata, questa standardizzata genealogia spirituale viene reinterpretata per celebrare la gloria dell'antica Roma.

Romolo è raffigurato nell'atto di dormire adagiato su di un letto formato da vari scudi, mentre stringe l'hasta Martis; sullo sfondo sono visibili il Campidoglio e i suoi templi. La testa rappresentata a destra, alla base delle radici della quercia, ricorda il leggendario ritrovamento sul colle capitolino di un teschio umano (caput), racconto riportato anche ne da Livio nelle Decades. L'immagine centrale è inquadrata da una bordura decorata con gli stemmi delle genti provenienti dalle regioni conquistate dall'impero romano e da motivi simbolici allusivi a Roma e alla sua potenza militare, come la lupa capitolina che nutre i gemelli Romolo e Remo, il fulmine di Giove e lo scudo detto 'ancilia ' (erroneamente indicato come 'ancilae' nella didascalia).

Il tema 'vegetale' e 'arboreo' di questa composizione si ritrova nelle successive settantacinque vignette che illustrano il testo. Re, imperatori e altri protagonisti della storia romana sono infatti rappresentati come frutti che nascono della quercia coltivata da Romolo, e quindi raffigurati a mezzo busto come germogli che escono da calici fogliati, circondate da rami e ghiande. Lo stile di questo sistema illustrativo rivela la mano di un artista - ancora sconosciuto - di area tedesca. L'attribuzione a Jakob von Strassburg, avanzata da Nagler e oggi generalmente adottata, non è del tutto convincente, principalmente per ragioni stilistiche.

La chiave di lettura si cela forse nelle lettere, piuttosto enigmatiche, che sono incise nei riquadri inferiori laterali nella silografia a piena pagina raffigurante Romolo e la Quercus Capitolina. Ai lati dello scudo detto ancilia, su due cartigli, le iscrizioni possono essere lette come 'I.H.I.S' o 'I.M.I.S', ma la corretta interpretazione è ancora dibattuta. Ciò che sappiamo con certezza, invece, è che i due blocchi recanti queste lettere furono riutilizzati – insieme a quello raffigurante lo scudo detto ancilia – in varie edizioni dei Mirabilia impresse da Besicken, mentre il bordo di fol. a2v compare anche nel celebre Secondo cantar de l'India di Giuliano Dati (cfr Sander 2360) datato 1494/95, la cui stampa è variamente attribuita a Besicken o ad Andreas Freitag.

In appendice si trova un breve epigramma di 'Andreas Praenestinus', personaggio che può essere identificato con sicurezza con l'antiquario di Preneste Andrea Fulvio (ca. 1470-1527), discepolo di Pomponio Leto (1428-1498). Non è da escludere che possa essere lui il responsabile l'elaborato programma iconografico dei Priscorum heroum stemmata. Fulvio è inoltre anche autore dell'epigramma al frontespizio dell'Opusculum de mirabilibus nouae & ueteris urbis Romae di Francesco Albertini, stampato a Roma nel 1510, di cui una copia è inclusa nel nostro catalogo Italian Books III.


ISTC io00007000; GW M27428; HC 11934*; BMC IV 139; IGI 6945; Goff O-7; Rossetti 754; Sander 5022; Lippmann, Wood Engraving in Italy, p. 13; Nagler, Monogrammisten, III , p. 425; R. Weiss, Andrea Fulvio antiquario romano (c. 1470-1527), "Annali della Scuola Normale Superiore di Pisa. Lettere, Storia e Filosofia", s. II , 28 (1959), pp. 1-44; P. Veneziani, Besicken e il metodo degli incunabolisti, "Gutenberg-Jahrbuch", 2005, pp. 77-99; M. Davies, Besicken and Guillery, in The Italian book 1465-1800, Studies presented to Dennis E. Rhodes on his 70th birthday, edited by D. V. Reidy, London, 1993, 35-54.

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